Ganan Nobel de Química para las máquinas más pequeñas del mundo

2016-10-05La Vanguardia

La invención de las máquinas moleculares, las más pequeñas del mundo, ha sido reconocido con el premio Nobel de Química 2016, ha anunciado la Academia de Ciencias Sueca. Recibirán el galardón en la tradicional ceremonia que se celebrará el 10 de diciembre en Estocolmo el francés Jean-Pierre Sauvage, el británico Fraser Stoddart y el holandés Bernard Feringa.

Según el veredicto del jurado, han sido premiados “por el desarrollo y síntesis de máquinas moleculares”, que son mil veces más delgadas que un pelo.

Los tres investigadores “han desarrollado moléculas con movimientos controlables que pueden realizar una tarea cuando se suministra energía”, añade la Academia de Ciencias Sueca en el comunicado en que anuncia el premio. “Han miniaturizado máquinas y llevado la química hacia una nueva dimensión”.

Fue Jean-Pierre Sauvage, nacido en París en 1944 y que ha desarrollado casi toda su carrera en la Universidad de Estrasburgo y en el Centro Nacional de Investigación Científica (CNRS) de Francia, quien sentó las primeras bases de las máquinas moleculares. En una investigación presentada en 1983, consiguió unir dos moléculas con forma de anillo y formar una cadena. Dado que sus enlaces químicos eran menos fuertes que los de otras moléculas, lo cadena estaba formada por piezas que podían moverse unas respecto a las otras, lo cual es un requisito para crear una máquina. Este tipo de cadenas se conocen hoy día con el nombre de catenanos.

Fraser Stoddart, nacido en Edimburgo en 1942 y actualmente profesor de la Universidad Northwestern en Evanston (Illinois, EE.UU.), presentó el siguiente avance decisivo en 1991. Dispuso un anillo molecular alrededor de un eje, también molecular, y demostró que el anillo podía moverse a lo largo del eje. Este tipo de dispositivo se conocen como rotaxanos. Con ellos, Stoddart ha creado un ascensor molecular, un músculo molecular y un chip basado en esta tecnología.

Bernard Feringa, nacido en 1951 en Barger-Compascuum y actualmente profesor de la Universidad de Groningen (Holanda), se convirtió en 1999 en la primera persona en desarrollar un motor molecular. Con este invento, ha conseguido hacer rotar un cilindro que es 10.000 veces mayor que el motor y ha diseñado un nanocoche.

“En términos de desarrollo, el motor molecular está en la misma etapa en que estaba el motor eléctrico en la década de 1830, cuando los científicos presentaron diferentes ruedas y manivelas sin ser conscientes de que llevarían a trenes eléctricos, lavadoras, ventiladores y procesadores de alimentos”, señala la Academia de Ciencias Sueca en el comunicado. “Las máquinas moleculares se utilizarán muy probablemente para el desarrollo de nuevos materiales, sensores y dispositivos de almacenamiento de energía”.

Como es tradición, el Nobel de Química se ha anunciado el miércoles de la primera semana de octubre y es el tercero que se da a conocer. El lunes se hizo público el de Medicina, que se ha concedido al japonés Yoshinori Ohsumi por haber descubierto cómo las células eliminan y reciclan sus residuos con el mecanismo de la autofagia. Y ayer se anunció la concesión del de física a los británicos David Thouless, Duncan Haldane y Michael Kosterlitz por sus trabajos teóricos sobre las transiciones de fase topológicas. En los próximos días se harán públicos el de la Paz (el viernes), el de Economía (el lunes) y el de Literatura (en una fecha aún por determinar).

Se da la circunstancia inusual de que, de los siete científicos que han recibido un premio Nobel esta semana, tres son escoceses (Thouless, Kosterlitz y Stoddart). A diferencia de lo que es habitual en años anteriores, ninguno de ellos es de origen estadounidense, aunque cuatro de los siete trabajan en universidades de EE.UU. (los tres de física, además de Stoddart), país que se caracteriza por importar talento científico.

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